HERPES ZOSTER
El herpes zoster es una afección aguda producida por el virus de la varicela-zoster (Herpesvirus varicellae), que es el mismo virus que causa la varicela. Se desconoce con exactitud cómo se activa el virus, pero se cree que en el curso de la varicela, durante la niñez, el virus puede llegar hasta la raíz de un nervio raquídeo, quedando allí acantonado y latente a lo largo de muchos años, hasta que se reactiva por una situación de estrés emocional, esfuerzo físico o, más probablemente, una disminución de la capacidad inmunitaria. Por esta razón, es difícil conocer el período de incubación de la enfermedad.
Cuando se reactiva, los virus se multiplican, provocando erupciones en la piel, vesiculares y muy dolorosas, que siguen el trayecto de un nervio craneal o espinal. Es característica la presentación de las vesículas en forma arrosariada, partiendo del centro de la espalda y siguiendo un trayecto lateral y hacia delante, hasta la línea media del tórax o el abdomen.
Síntomas

El primer síntoma del herpes zoster es el dolor, que puede ser constante o intermitente, superficial o profundo, localizado donde pocos días después se producirá la erupción.
La enfermedad puede afectar casi cualquier parte del cuerpo, pero por lo general se presenta de forma unilateral, lo que significa que involucra a uno de los costados del tronco. Las áreas afectadas de forma habitual son el tórax y la parte superior del abdomen, mientras que la parte inferior del abdomen, los miembros, el cuello y la cara no suelen quedar afectados.
El dolor precede a la erupción, y no desaparece con ella sino que persiste durante varias semanas después de la desaparición de las vesículas; otros síntomas iniciales pueden ser los trastornos gastrointestinales, la fiebre, la cefalea y el malestar general. Aunque las lesiones pueden aparecer en pocas horas, por lo general se desarrollan de manera gradual a lo largo de varios días. Al principio aparecen unas pápulas rojas, que se distribuyen a lo largo del trayecto nervioso afectado; estas pápulas se convierten en vesículas que pueden unirse y formar un área compacta, y a los tres días se oscurecen y comienzan a secarse formando costras una vez transcurrida la primera semana.
Después de este proceso, por lo general, la erupción desaparece, quedando una piel normal, aunque a veces deja cicatrices menores y despigmentación de la piel.
Complicaciones
El mayor peligro de esta enfermedad es el desarrollo de la neuralgia posthérpica, lo que significa que el dolor persiste aun cuando haya desaparecido la erupción. Esto es más frecuente si afecta el nervio trigémino en su trayecto por la cara, lo que puede derivar en alguna lesión dolorosa, e incluso peligrosa, para la córnea.
Tratamiento
Hasta el momento no se conoce ningún tratamiento efectivo contra esta dolencia.
El médico puede prescribir la aplicación de calamina calmante o de algún preparado antivírico encima de la erupción, y también algún analgésico, como la aspirina, para aliviar el dolor.
Puede también aplicarse compresas frías en las zonas de la piel que están afectadas.
En los casos de neuralgia poshérpica se recomienda el empleo de corticosteroides tópicos, es decir, de aplicación local.
Por lo general, la enfermedad no deja lesiones permanentes ni a largo plazo.
DESARROLLO DEL HERPES ZOSTER
Por lo general, el virus herpes zoster se desplaza desde la columna vertebral hacia los nervios sensitivos, que emergen de la médula espinal a través de canales localizados entre las vértebras.
Cada nervio sensitivo inerva una banda de la piel de un solo lado del cuerpo; esto se conoce con el nombre de dermatoma.
Los dermatomas se extienden alrededor del cuerpo, siguiendo un desplazamiento horizontal, desde la espalda hacia delante. Por lo general, el herpes zoster afecta un solo dermatoma, en un solo lado del cuerpo, aunque en ocasiones se presenta en los dos lados.
Carece de fundamento la creencia popular de que una persona puede estar en riesgo de morir si las áreas afectadas, en lados opuestos del cuerpo, llegan a unirse.
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