Un estornudo es un acto reflejo que consta de una inspiración prolongada seguida de una expiración violenta y ruidosa.

Parece que estornudar es un acto muy sencillo, pero en realidad es un complicado proceso en el que intervienen muchas partes del cuerpo. Es imposible estornudar a voluntad, pues no se puede desencadenar el proceso de manera voluntaria. Por contra, sí que se puede reprimir parcialmente —no sin cierto esfuerzo— aunque no es recomendable hacerlo.

Pero, antes de seguir… ¿por qué estornudamos?

La nariz es el purificador de aire del organismo. Al entrar por la nariz el aire se calienta, se humidifica y se filtra, para llegar a los pulmones lo más cálido, húmedo y limpio posible. Claro que, en ocasiones, el filtraje no es suficiente y se desencadena el mecanismo del estornudo. Esto ocurre cuando:

el aire está sucio en exceso (por ejemplo por una nube de polvo).
exceso se bacterias y virus en la mucosidad nasal (por ejemplo durante un resfriado).
existe una reacción alérgica (por ejemplo al inhalar polen).
En estas circunstancias las células nerviosas de los tejidos nasales se excitan y envían impulsos al tallo encefálico —sección del cerebro que controla los actos involuntarios— y éste reenvía las señales a los músculos pectorales, a los abdominales y al diafragma, que contraen los pulmones en un espasmo. Los músculos de la faringe también se contraen evitando que el aire expulsado penetre en la boca y facilitando que salga por la nariz.

Gracias a este mecanismo de defensa del sistema respiratorio, nuestro cuerpo expulsa las sustancias perniciosas para nuestro organismo mediante un chorro de aire a presión a través de las fosas nasales.



Nota sabionda: El aire expulsado por la nariz al estornudar puede alcanzar los 160 km/h.

Nota sabionda: Es muy difícil mantener los ojos abiertos mientras se estornuda, ya que los nervios que controlan los ojos y la nariz se encuentran relacionados y un estímulo en uno de ellos a menudo produce una respuesta en el otro. También es casi imposible estornudar sin mover la cabeza, ya que este movimiento hacia adelante ayuda a expulsar las sustancias irritantes.

Nota sabionda: Los estornudos fóticos son aquellos que se producen cuando una fuente de luz brillante y repentina nos provoca el estornudo. Al parecer son fruto de la estimulación de la mucosa nasal por la radiación ultravioleta.

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Archivado en: Biología | Etiquetas: aire, cerebro, olfato, presión, respiración, suciedad, velocidad.


¿Por qué cuando vemos el sol nos dan ganas de estornudar?

Se llama estornudo fótico, y le pasa a entre el 15 y el 25% de las personas.

El reflejo de estornudo a la luz brillante, también conocido como “Estornudo Fótico”, es una condición médica en la cual las personas expuestas a la luz brillante responden involuntariamente con un estornudo.



Se piensa que este fenómeno ocurre después de adaptarse a la oscuridad durante más de cinco minutos, aunque no ha sido probado y se han registrado casos contrarios. Esta condición no es rara y la padecen entre un sexto y un cuarto de los humanos, más en caucásicos que en otras razas humanas.

El rasgo es transmitido genéticamente, con un 50% de posibilidades de herencia.

La causa probable es una disfunción congenital en las señales nerviosas en el núcleo del nervio trigémino. El quinto nervio craneano, llamado nervio trigémino, aparenta ser el responsable de estos estornudos. Los investigadores sugieren que ciertas personas poseen una asociación entre este nervio y el nervio que transmite impulsos visuales al cerebro.

La sobreestimulación del nervio óptico dispara el nervio trigémino provocando el reflejo de estornudo a la luz brillante. Otra teoría propone que las lágrimas filtradas hacia la nariz mediante el conducto nasolacrimal son una causa del reflejo. La velocidad del reflejo parece favorecer la primer teoría, ya que ocurre con demasiada velocidad como para permitir que las lágrimas sean producidas y drenadas hacia la nariz.

El reflejo de estornudo fótico es considerado un factor de riesgo para pilotos de combate por lo que las personas padecientes de esta condición no pueden volar aeronaves de combate.
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